Mọi dòng thác đều bắt nguồn từ suối. Trên dòng chảy của mình con suối có thể chia ra nhiều nhánh suối nhỏ cũng có thể có nhiều nhánh suối nhỏ hòa vào dòng chảy chính. Tuy nhiên, mọi dòng thác đều có một đặc điểm chung đó là dòng nước chỉ chảy từ nơi cao sang nơi thấp hơn.

Lấy ý tưởng từ hình ảnh ấy, flowchart (tạm dịch là sơ đồ dòng thác) là sơ đồ mô tả một cách thức, một quá trình với các bước thực hiện một cách tuần tự, bước này tiếp nối bước kia. Mỗi bước tượng trưng bằng một ô vuông (hoặc ký tự khác) với một mô tả ngắn về bước ấy. Các ô vuông được liên kết với nhau bằng các đoạn thẳng và có mũi tên chỉ hướng đi cho bước kế tiếp. Dù phức tạp đến đâu các bước đều hướng đến giải quyết vấn đề mà quá trình đặt ra.


Ưu điểm lớn nhất của flowchart chính là thay vì mô tả những công việc phức tạp, rối rắm bằng ngôn từ trừu tượng, khó hiểu; flowchart đã hình ảnh hóa các bước giúp người đọc hình dung một cách trực quan sinh động hơn. Chỉ cần nhìn vào flowchart, người đọc sẽ trả lời được ngay quá trình này là gì (what), gồm bao nhiêu bước, bước đầu tiên bắt đầu từ đâu, bạn đang ở bước nào (where), các bước thực hiện như thế nào (how), khi nào cần thực hiện bước này (when), mối quan hệ logic giữa các bước (why).

Bài viết còn sơ sài mong các bạn đóng góp thêm.